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Franklin Thomas, surnommé par son célèbre diminutif Frank, était un artiste et animateur des Walt Disney Studios. Il faisait partie du Nine Old Men Disney, le fameux groupe d'animateurs Walt Disney Animation Studios.

En 1989, on lui a attribué le nom de Disney Legend.

Les débuts

Franklin Thomas est né le 5 septembre 1912 à Fresno dans l'état de Californie au Etats-Unis. Il fait ses étude à l'université de Stanford où il travaillait pour un Magazine d'humour du campus The Stanford Chaparral avec son camarade, également futur membre des Nine Old Men Disney, Ollie Johnston. Diplômé, il intègre l'institut Chouinard Art, et entre aux studios Disney le 24 Septembre 1934 comme employé. Il travailla en tant qu'animateur assistant sur une douzaine de long-métrage et court-métrage animés. Il est également membre d'un groupe de jazz The Dixieland Band Firehouse Five et qui plus est pianiste.

Frank travailla sur quelque court-métrage de Mickey Mouse, notamment Le brave petit Tailleur (1938) où il anime les personnages de Mickey, le Roi et aussi dans Chien d'arrêt (1939) L'ours, et enfin les dialogues allemand du film de propagande de la seconde guerre mondiale Education of Death avant qu'il ne s'enrôle dans la Air Force Américaine.

Long Métrages de Disney

Frank anima plusieurs scènes et personnages dans presque 14 Classique animés de Disney :

  1. Les Nains qui pleurent la mort de Blanche Neige.
  2. Pinocchio chantant et dansant dans le théâtre de Marionnette de Stromboli.
  3. Bambi et Panpan qui patinent sur la glace.
  4. Les personnages de Crapaud, La taupe et du Rat d'eau dans le Le crapaud et le maître d'école
  5. Madame de Tremaine, la Marâtre de Cendrillon.
  6. La Reine Cœur dans Alice au pays des Merveilles.
  7. Le Capitaine Crochet dans Peter Pan.
  8. Tante Sarah et la scène du diner des Spaghettis dans La Belle et le Clochard.
  9. Les Trois fées Flora, Pâquerette et Pimprenelle dans La Belle au Bois Dormant.
  10. Les 101 Dalmatiens.
  11. Merlin et Arthur transformés en Ecureuil et le duel de sorcellerie entre Merlin et Mim dans Merlin l'enchanteur
  12. Les pingouins serveurs qui dansent dans Mary Poppins
  13. Baloo et Le Roi Louie qui dansent et Kaa le serpent dans Le Livre de la Jungle
  14. Winnie L'ourson et Porcinet dans Les aventures de Winnie L'ourson.

Post-Studios Disney

Après la mort de Walt Disney, la plupart des artistes commence à quitter les studios. La sortie du Livre de la Jungle allait engendrer une période de déclin aux studios notamment avec les productions suivantes : Les Aristochats, Robin des Bois, Les aventures de Winnie L'ourson... Annonçant l'arrivé d'une nouvelle génération d'animateurs tous formé par les anciens membres de Nine Old Men, Frank Thomas travaille encore sur quelque long-métrage Disney avant de se retirer des Studios le 31 Janvier 1978.

Avec Ollie Johnston, Frank fait paraître un livre The Illusion of Life publié en 1981. Considéré comme le livre de ressource définitif sur l'animation du personnage dessinée à la main traditionnelle (particulièrement dans le style de Disney), le livre a été réédité de nombreuse fois et fut considéré comme "la Bible" parmi des animateurs de personnage. Le livre résume l'approche de Disney à l'animation par les 12 principes prétendus de base d'animation.

Un documentaire sort en 1995 Frank and Ollie, réalisé par le fils de Frank, Théodore Thomas, le film raconte l'amitié personnelle entre les deux animateurs, leur carrières et leurs vies privés.

Franklin Thomas fait une dernière apparition dans Les Indestructibles (Réalisé par Brad Bird), où on voit son personnage caricaturé en image de synthèse au côté de son partenaire Ollie Johnston. Il meurt d'une hémorragie Cérébrale le 8 Septembre 2004 à l'âge de 92 ans.

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